147. L'exhibició del campió del món Jack Johnson a Palma (1917)

Última Hora, 21 de març de 2017

El 9 d’abril de 1917 -ara farà un segle- va celebrar-se en el velòdrom del Tirador de Palma un acte esportiu de primera magnitud. Deixant de banda les habituals competicions ciclistes, es va celebrar un combat de boxa amb una llegenda viva: el campió del món, Jack Johnson (1878-1946). No fou una vetllada a l’ús, sinó un combat d’exhibició aprofitant la seva popularitat d’abast mundial. Johnson s’enfrontà a Gus Rhodes (nebot seu) i Robert Blanc, de raça blanca, disputant-ne tres assalts amb cada un que Johnson despatxà sense massa dificultat. Al dia següent es preveia una segona exhibició en el Teatre Balear, que no va arribar a celebrar-se. 

Què havia portat fins Mallorca a una figura de fama mundial? Johnson fou el primer gran ídol esportiu de raça negra als Estats Units i campió del món dels pesos pesants entre 1908 i 1915. Això no li va evitar problemes amb la llavors molt racista societat nord-americana i la justícia del seu país. Per evitar la presó va exiliar-se el 1913 fins anar a parar a Barcelona el 1916, on va viure-hi tres anys. El gegant afroamericà va protagonitzar varis combats a Madrid i Barcelona que aixecaren enorme expectació. La proximitat geogràfica amb la capital catalana va afavorir la seva visita a Palma, tot i oferir una vetllada menor contra púgils de poca entitat i mancada de vertadera emoció competitiva. 

Segurament Johnson va ser convidat a Palma arran els inicis de l’afició pugilística a Mallorca. Llavors l’esport rei era el ciclisme i ni el futbol estava consolidat. Però la presència d’un campió del món de fama internacional, de manera sorprenent, no va funcionar i l’afició a la boxa va quedar com una moda passatgera. No fou fins la fundació del Boxing Club Mallorca, l’any 1931, que l’esport va arrelar amb força i va consolidar-se definitivament amb innombrables vetllades en el Teatre Balear i en el desaparegut Teatre Líric.